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ART & DESIGN

スポーツカーとは異なるスポーティカーの価値

Distinguishing the value of “sporty cars” from “sports cars”

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クルマ好きならば、スポーツカーが嫌いだという人はほとんどいないだろう。速く走ること、そして純粋にドライビングが楽しめることを追求したデザインには独特の美学が備わっている。そして、その魅力とそれなりの実用性を兼ね備えた車種として、かつては「スポーティカー」と呼ばれるカテゴリーが存在していた。

スポーツカーの魅力を備え、欠点を減らす

高い運動性能を備え、速く走ること、あるいはドライビングが楽しめることを追求したクルマ、それがスポーツカーだ。スポーツカーに決まった形があるわけではないが、多くの場合は空気抵抗を小さくするために低くシャープにされていたり、または強大なパワーを発生するエンジンを収めるためにマッシブなスタイリングとなっている。

こうした、大衆車や実用車とは明らかに異なる点がスポーツカーの魅力で、多くの人を惹きつける要因でもある。しかし実際にスポーツカーを購入できるのは、一握りの人だけ。なぜなら高性能とするために、他の多くの要素を犠牲にしているからだ。運転操作は難しく快適性も低く、また人も荷物も多くは載せられない。大量に売れる見込みがないから価格も高くなってしまう。端的に言えば実用性に欠けるわりには高価で、「移動の道具」としての価値は必ずしも高くはないものなのだ。

それでも憧れの対象として、いまも昔も大衆の人気は高い。それならば、スポーツカーらしいスタイリングを持ちながら実用性もそこそこ備え、価格も手ごろな車種を売ればどうだろうか。こう自動車メーカーが考えるのは至極当然の流れだった。こうして生み出されたのが、後にスポーティカーと呼ばれるクルマたちというわけだ。

アメリカから世界に流行

スポーティカーはたいていの場合、大衆車や4ドアセダンのシャシーをベースにして開発されている。これはもちろん開発コストを抑制するためだが、「スポーツカーらしさを強調した、特別なクルマ」ということで、「スポーツ・スペシャルティカー」と呼ばれることもあった。

このカテゴリーが伸長する動きを見せはじめたのは、1960年代のアメリカだった。第二次世界大戦の終戦直後に産まれた、ベビーブーマーが運転免許を取得できる年齢になろうとするタイミングでのことだ。初期のスポーツ・スペシャルティカーの代表例としてよく挙げられるフォード・マスタングのデビューは1964年のことだった。

マスタングの大ヒットを見て他メーカーもすぐに追随し、60年代のうちにシボレー・カマロやダッジ・チャレンジャーなどが登場。こうして純粋なスポーツカーとは異なる成り立ちのスポーティカーは、若者のハートを掴むためにラインナップに欠かせないものとなった。そしてこの動きがヨーロッパや日本のメーカーにも伝播し、やがて日本初の量産スポーティカーとしてトヨタ・セリカが誕生することになる。

スポーツカーらしさの変質

スポーティカーはレーシングカーとしても重宝された。高度なチューニングを施せば、純粋なスポーツカーとも対等に戦い、勝利することもできたからだ。大衆車をルーツに持ちながらスポーツカーと同等の速さを備えているという事実は、自社の技術力をアピールするには最適な要素となった。

しかし世界中を襲った思わぬ逆風で、スポーティカーの存在理由は大きく揺らぐことになる。1970年代に入ってからのオイルショックや排ガス規制、安全装備の義務化といった自動車産業全体を揺るがした変化は、スポーツカーとともにスポーティカーの存続をもおびやかすこととなってしまう。

安全性に配慮した大衆車がベースでは、純粋なスポーツカーに比肩するスタイリングを与えることは難しくなった。加えてスポーツカーすら大幅な性能ダウンを受け入れなければならないほどの環境規制に対応するエンジンはスポーティさを損ない、メーカーは新たな付加価値を与える必要に迫られた。ここでアメリカのメーカーが採用したのは、ラグジュアリー路線だ。スペシャルな要素をスポーティさからラグジュアリーさに移して、車種を存続させることにした、というわけである。

いっぽう日本ではバブル景気に沸いていた1980年代、若者たちはスポーティでスタイリッシュな2ドアクーペに憧れたものだ。しかし大衆車をベースに開発されたそれらの車種は次々とFF化され、速さはあってもスポーツカーに比肩する「走り」は望むべくもなくなった。一部の車種を除けば、スポーティさの表現はスタイリングや雰囲気に頼るようになった。

それでは性能のスポーティさは不要になったのかといえば、そうではない。手ごろな価格で高性能を体験したい、という欲求を受け止める役割を担う存在として、世界中のメーカーが量販車種に高性能グレードを設定する動きが活発になった。独立した車種としてのスポーティカーは激減してしまったが、「スポーティなクルマ」は世界中のメーカーのラインナップに存在し、生き続けている。


1964年に発売されたフォード・マスタング。マスタングとは小型の野生馬を指す。しかしこのクーペには「ポニーカー」なる愛称が与えられたという事実は、スポーティカーの立ち位置を実に的確に表現していると言っていいのではないだろうか。


マスタングに遅れること3年、GMはシボレー・カマロを送り出した。大柄なボディはハイパワーエンジンの搭載も容易で、マッスルカーとしての資質も高かった。


アルファロメオ・スパイダー(1966年)は、ジュリアのシャシーに流麗な2座席のオープンボディを架装したもの。


トヨタ・セリカ(1970年)はアメリカ市場を見据えて開発され、コンパクトなスポーティカーとして日本でも大ヒットした。


ホンダ・プレリュード(1982年)はFFながら、シャープなスタイリングやリトラクタブルライトが人気を集めて大ヒット。日本市場に多数のフォロワーを生み出した。ただし「デートカー」と揶揄されたことから、スポーティな走りを求めて購入した人は多くなかったのだろうと思われる。

If you like cars, you probably like sports cars. Sports cars are designed based on unique aesthetics and philosophy, pursuing speed and pure pleasure of driving. And, there once was a category of cars that had not only the charm of sports cars but also moderate practicality. They were called “sporty cars.”


 


With sports car charm, without sports car defects


Sports cars are cars with high functionalities, pursuing fast speed and joy of driving. There is no fixed form in sports cars, however, many sports cars have a sharp and flat shape to reduce air resistance, or a massive body that houses a big engine that demonstrates an overwhelming power.


 


Such qualities of sports cars make them very attractive and they fascinate a lot of people. In a sense, they are totally different from normal practical cars for the general public. Only a handful of people can actually purchase sports cars, partially because sports cars sacrifice many practicalities to achieve their high driving potency. For instance, driving operation is difficult, it lacks comfortableness, and you cannot load much luggage nor carry many people. In addition, manufacturers have no prospect of selling this type of car in large quantities, so the price is inevitably set very high. In short, sports cars are expensive but not very practical; their value as a “tool for moving” is not always evaluated high.


 


Nevertheless, beyond generations, sports cars have been widely worshiped by people as icon of success. Then, what if we start selling cars which have enough practicality while maintaining an impressive enough styling like a sports car?  It was natural for manufacturers to think so. Thus a new category of cars were created, which was eventually called a “sporty car.”


 


 Born in US, spread to the world


Sporty cars are normally designed using chassis of normal 4-door sedans or mass-produced cars, which enables them to reduce development costs. Some manufacturers titled the cars of this category “sports specialty cars” to emphasize their excellence.


 


This category first witnessed an increasing popularity at the United States in the 1960s. That was the same timing as when the baby boomers, born just after the WWⅡ, were becoming old enough to get driver’s licenses. The “Ford Mustang” debuted in 1964, which is often cited as a prominent example of early-day sporty cars.


 


Other manufacturers immediately followed, inspired by the Mustang’s big hit. The “Chevrolet Camaro” and the “Dodge Challenger” appeared in market during the 60’s. In this way, sporty cars, which have a different nature from authentic sports cars, became an indispensable part of the product lineup to grasp the heart of young customers. This US movement spread to European and Japanese manufacturers, and it eventually came to fruition in Japan’s first mass-produced sporty car the “Toyota Celica.”


 


Decline of “sports car quality” of sporty cars


Soon people realized that sporty cars had suitability as racing cars. With additional advanced tuning, they were able to compete equally with authentic sports cars and they even beat them in some cases. For car producers, the fact that their cars demonstrate equal speed as authentic sports cars despite their fundamental orientation as a normal car for the general public, functioned as an ideal billboard for showcasing their high technical capabilities to consumers.


 


However, unexpected drastic changes of the world challenged the value of sporty cars: in the 1970s and after, the entire car industry faced a number of serious challenges. Oil shocks. Exhaust gas regulations. Stricter requirements for safety equipment. All of these shook the basis of both sports cars and sporty cars.


 


As the society began putting more safety requirements on cars including low-end cars targeting the general public, it became increasingly difficult for car producers to impart sporty cars with high driving performance comparable to sports cars. In addition, the burden of excessively strict environmental regulations had brought a situation where even authentic sports cars had to accept significant performance cuts. Engines compliant with such regulations could no longer be called sporty, and carmakers had to create and bestow a new value on sporty cars. As a result, US carmakers took a “luxury strategy.” They shifted the special element from “high driving performance” to “luxury,” seeking a way not to give up this category of cars.


 


Meanwhile, Japan in the 1980s enjoyed the prosperity of the over-matured bubble economy. There, many young people longed for a sporty and stylish 2 door coupe. However, one after another, sporty cars designed based on mass-produced cars were turned into front wheel drives. They still featured their high-speed, but adopting this new structure was synonymous to giving up full-fledged driving functions comparable to sports cars. As a result, except for a few specific models, the appeal of sportiness came to rely on stylish design and appearance.


 


So then, did carmakers totally give up their pursuit for real sportiness in performance? The answer was “No.” In response to consumers’ desire to enjoy high-spec driving at affordable prices, carmakers all over the world began to add a mass-production model with higher driving potency to their standard lineups. Today, we can find only a small number of models in their original “sporty car” category. However, many “de facto sporty cars” still exist and will survive in various lineups of carmakers around the world.


 




Ford Mustang released in 1964. ”Mustang” means a small wild horse, but the coupe was given the nickname “Pony car”, expressing precisely the position of sporty cars in comparison to sports cars. (which was originally an entry model for young baby-boomers.)




Three years after the Mustang, GM introduced Chevrolet Camaro to the market. The massive body easily carried a high-power engine, which made the Camaro a representative example of a “muscle car.”


 




Alfa Romeo Spider (1966) was an elegant two-seat convertible, utilizing the chassis of “Julia.”


 




Toyota Celica (1970) was developed ultimately targeting the American market, which also was a great hit in Japan as a stylish compact sporty car.


 




While Honda Prelude (1982) was front wheel drive, its sharp bodyline and retractable headlights gained high popularity, bringing a huge hit, grabbed the heart of many customers in the Japanese market. However, it was sometimes cynically called a “date car,” so perhaps many people purchased it with another objective than to enjoy sporty driving.